SOFT MACHINE – ‘Facelift France and Holland’ cover albumUn fatto innegabile con Soft Machine è che la formazione sembrava essere in un costante stato di cambiamento. Lo sfondo per i concerti in programma (così come la prima parte di “Third”) iniziò nell’ottobre 1969 in seguito ad un tour europeo di successo, dopo l’uscita del “Volume Two”, mostrando il nuovo sound, più jazz, della band. A quel punto il gruppo decise di aggiungere la sezione di fiati a quattro elementi di Elton Dean (sax alto), Lyn Dobson (sax soprano e tenore, flauto), Mark Charig (tromba) e Nick Evans (trombone), portando Soft Machine da un trio a un settetto (una formazione che è documentata nella pubblicazione live d’archivio Cuneiform, “Backwards”).

Alla fine dell’anno Charig ed Evans si sono già allontanati, portando la formazione a un quintetto, oggetto di questa pubblicazione, composta da due spettacoli dei primi anni ’70 — uno il 17 gennaio ad Amsterdam e l’altro il 2 marzo a Parigi. Diverse parti di quest’ultimo sono state catturate su pellicola per la trasmissione televisiva, che comprende il DVD in questo set, che per quanto ne so è l’unica volta in cui il quintetto dei Soft Machine dei primi anni ’70 è stato ripreso professionalmente, e fu eseguito un lavoro eccellente.

Il programma del 2 marzo inizia con “Eamonn Andrews” per poi passare al set “Mousetrap / Noisette / Backwards / Mousetrap (Reprise)” per i successivi nove minuti, anche se le prime due parti non appaiono sul DVD (apparentemente era un programma televisivo della durata di un’ora, quindi qualcosa doveva essere tagliato).

Il set continua con “Out Bloody Rageous”, “Facelift” (con una breve improvvisazione vocale di Dobson, così come il suo assolo di armonica a tredici minuti), “Slightly All the Time” (tagliato fuori dal DVD), è seguito da un breve pezzo di “Moon in June” dall’improvvisazione vocale di Wyatt, e poi una versione ridotta di “Pigling Bland”. Ascoltatori che hanno familiarità con “Third”, Peel Sessions, e altre pubblicazioni dal vivo intorno al 1970 non saranno colti impreparati con la maggior parte del materiale qui, sebbene senza i contributi di Dobson.

Il DVD mostra quale unità di duro lavoro fosse la ‘Macchina Soffice’ in questo frangente e vale da solo il prezzo del biglietto.

Il secondo disco inizia ad Amsterdam un mese e mezzo prima con una versione più breve di “Facelift” (con un’insolita improvvisazione vocale e l’assolo di armonica di Dobson), passando alla sezione strumentale di “Moon in June”, per poi proseguire con “12/8 Theme,” di Hugh Hopper, un pezzo di brillantezza di undici minuti che non ha mai avuto il trattamento in studio. Questo è seguito dal breve assolo di batteria di Wyatt e da una versione integrale di “Esther’s Nosejob / Pigling Bland” che dura quasi diciassette minuti, incorporando un altro paio di improvvisazioni vocali. La qualità del suono in entrambi gli spettacoli è eccellente, e sorprendentemente così per nastri che hanno più di 50 anni. Complimenti a Ian Beabout per il lavoro magistrale che ha messo insieme l’intero spettacolo di Parigi dai nastri che sono stati trasmessi e un nastro del pubblico dell’intero set (quella registrazione completa del pubblico di Parigi è inclusa come traccia audio bonus nel DVD). Per tutte le persone (come me) che pensavano che ogni cosa dei primi tesori di Soft Machine fossero già stati portati alla luce, “Facelift France and Holland” dimostrano che c’era ancora molto da trovare!!!