BRIGHT EYES – ‘Companion: A Collection Of Songs Written And Recorded 1995_1997’ cover albumL’arte di guardare indietro è sempre stata un aspetto della musica dei Bright Eyes. Il frontman, Conor Oberst, è un tipo introspettivo e il tessuto stesso della reunion dei Bright Eyes del 2020 è incentrato sull’incapacità di lasciar riposare il passato. In questo modo, l’annuncio di tre EP complementari per aumentare i primi tre album pubblicati da Oberst sotto il titolo – “A Collection of Songs Written and Recorded 1995–1997” del 1998 e “Letting off the Happiness”, così come “Fevers and Mirrors” del 2000 – sembrava esattamente come qualcosa che farebbe Conor. Ma è qualcosa che dovrebbe fare?

La risposta a questa domanda è, ovviamente, impossibile da trovare. Detto questo, però, è difficile dire che il trio di EP non giustifichi la loro esistenza. Le potenziali puntate future della serie saranno senza dubbio interessanti nel modo in cui rielaboreranno la musica composta , dopo che il nostro ha saputo come far suonare bene la propria arte, ma le prime tre uscite di Bright Eyes sono mature per essere rivisitate con tutta la crescita creativa che il leader e il polistrumentista Mike Mogis ha avuto negli oltre 20 anni da quando è stata pubblicata. Anche se siamo d’accordo sul fatto che si tratti di un atto di vanità frivolo, è più difficile negare che queste canzoni non suonino molto, molto meglio nelle loro forme modernizzate. La cosa più interessante, però, è che nessuno di questi EP è solo brani dell’album – ognuna ha una cover e “Letting off the Happiness” include “Kathy With a K’s Song” dallo split EP del 2001 “Oh Holy Fools: The Music of Son Ambulance & Bright Eyes”. Questo, così come lo stuolo di cantanti ospiti e la completa rivitalizzazione di tutte queste tracce, è ciò che aiuta a rendere queste revisioni tutt’altro che una presa di denaro a buon mercato.

Fedele ad un record dei Bright Eyes, “Driving Fast Through a Big City at Night” è l’inizio scoraggiante e leggermente fastidioso per la raccolta. L’originale era una traccia sciocca piena di ritmi metallici di Casio e produzione terribile, ma l’edizione “Companion” è più pulita, più brillante, probabilmente molto più puramente ascoltabile. È un segno di ciò che verrà. “Exaltation on a Cool Kitchen Floor” e “A Celebration Upon Completion” suonano fottutamente incredibili, pieno del dramma e del peso che il nativo di Omaha semplicemente non era in grado di portare a termine negli anni ’90. Anche “Falling out of Love at This Volume” sembra inchiodare qualcosa che la versione originale semplicemente non aveva; quella traccia è stata avvincente quando è stata pronunciata da un diciottenne, ma suona come un livido in buona fede, pronto per l’arena in questa forma. Si giunge al termine con una cover di “Double Joe” di Simon Joyner, che prende la canzone tranquilla e sottile che Joyner ha scritto e la trasforma in qualcosa che si adatterebbe perfettamente alle atmosfere pregne della pedal steel di “Cassadaga”. Non è una cover essenziale, ma è comunque dannatamente bella.

In “Letting Off the Happiness”, Conor sceglie di circondarsi di conoscenti per aiutarlo a cantare le canzoni – e gli amici che porta sono piuttosto stellari. Sodale di lunga data, collaboratore e ‘Monster of Folk’, M. Ward si unisce per “Kathy with a K’s Song” (che, tra l’altro, è la migliore canzone dell’intera serie fino ad oggi), Becky Stark di Lavender Diamond aggiunge la voce di supporto alla jam country “June on the West Coast” e Katie Crutchfield di Waxahatchee interviene su “The City Has Sex” e “Contrast and Compare”. E, poiché questa è una versione di Conor Oberst che è uscita nel 2020, c’è un’apparizione obbligatoria dell’ex compagna di tour e fidanzata Phoebe Bridgers, che si unisce nel tentativo di rendere giustizia a una cover di “St. Ides Heaven” che si sente in dovere di reimmaginarla come un pezzo degli Heatmiser, piuttosto che come una traccia solista di Elliott Smith. Non ha la sottigliezza della versione di Smith, ma il nostro riesce a compensare sforzandosi di catturare il fuoco scatenante, mentre scriveva quei brani.

L’EP finale, basato sul classico di successo “Fevers and Mirrors”, parte dall’idea di avere ospiti e, invece, mette tutte le sue carte su uno solo: Bridgers, naturalmente. Alcuni potrebbero avere opinioni diverse su questo fatto, ma l’importante è che i brani scelti siano tutti classici. Mentre “A Collection of Songs” e “Letting off the Happiness” hanno grandi canzoni, “Fevers” è puro successo e la scelta di “Haligh, Haligh, a Lie, Haligh”, “When the Curious Girl Realizes She Is Under Glass” è doverosa. Phoebe è nel mix di cinque dei sei pezzi qui, ad eccezione di “Hypnotist (Song for Daniel H)” dei Lullaby for the Working Class, la band di cui Mike e AJ Mogis facevano parte negli anni prima dei Bright Eyes. Detto questo, però, lei – come le altre, a parte le apparizioni di Crutchfield – è tenuta in gran considerazione nel ruolo di cantante di supporto, lasciandoci a desiderare un po’ di più, o almeno un album dei Better Oblivion Community Center composto interamente da cover delle rispettive composizioni di Oberst e Bridgers. Speriamo che il nostro desiderio venga esaudito.

Se per molti artisti ci verrebbe da dire ‘Va bene, ma non è essenziale a meno che tu non sia un fan sfegatato’, questi EP complementari sono degne aggiunte al catalogo di Bright Eyes, permettendoci – ehm – di confrontare minuziosamente le versioni più giovani e più verdi del ragazzo del Nebraska con il suo io attuale. Anche se sei solo un fan occasionale, vale la pena dedicare del tempo a questi brani, soprattutto considerando quanti i pezzi presentati qui suonino effettivamente meglio delle loro versioni originali. La maggior parte degli altri artisti non potrebbe farlo né renderlo così semplice e vitale. Grazie al cielo Conor Oberst non è come la maggior parte degli altri artisti!!!