MUDDY WATERS – ‘The Montreux Years’ cover albumDai Rolling Stones ai Led Zeppelin e dagli AC/DC agli ZZ Top, l’influenza della leggenda del blues Muddy Waters permea molta musica rock moderna. Negli anni ’70 Muddy, che allora aveva 60 anni, era al culmine dei suoi poteri e tre apparizioni al Montreux Jazz Festival servirono solo a cementare la sua reputazione di consumato bluesman. I suoi spettacoli a Montreux erano elettrizzanti e i tagli selezionati raccolti come “The Montreux Years” mostrano perché Muddy Waters rimane una tale ispirazione.

A testimonianza di una prima infanzia trascorsa sulla strada, Muddy Waters riusciva a gestire con facilità tutti i tipi di blues, che si trattasse del delta del Mississippi o della variante di Chicago, e la sua potenza derivava dalla loro fusione in un insieme collettivo e il suono risultante era assolutamente unico. L’ambiente dal vivo era l’habitat naturale di Muddy e, mentre la maggior parte degli artisti colpiva il pubblico con un’allegra apertura, con “Nobody Knows Chicago Like I Do”, lui passeggia in città con un tipo di melodia che ti aspetteresti emanata da un juke joint a tarda notte. Con una voce invecchiata come un buon liquore al malto Muddy potrebbe leggere l’elenco telefonico e renderlo eccitante e la sua voce piena di sentimento aggiunge un altro strato a “Nobody Knows Chicago…” e lo rende tridimensionale. Forse il più grande contributo del nostro al rock è stato il riff e “Mannish Boy” contiene la madre di tutti loro.

Il disco in questione non è una performance unica, mette insieme un concerto alternativo dalle tre date ma, nonostante gli anni e le varie formazioni, scorre piuttosto bene. Sia “Long Distance Call” che “Rollin’ And Tumblin’” sono presi dalla data del 17 giugno 1972 e trovano il sestetto che fa sua la massima che ‘less is more’. A volte non è quello che suoni ma quello che tralasci e la natura sparsa di “Long Distance Call” lascia spazio agli strumenti per respirare mentre la chitarra di Muddy canta come un angelo e la sua voce scorre come un fiume di seta e il suo improvvisato finale tiene il pubblico in rapita attenzione. Proprio come gli artisti che ha influenzato, c’è un’estetica spoglia nell’esibizione; con pochissime campane e fischietti le canzoni vengono alla ribalta e con canzoni buone come “County Jail” è esattamente dove dovrebbero essere.

Come genere, il blues ha sicuramente una vena dolorosa, ma potrebbe anche essere molto edificante e “Got My Mojo Working” prende il ritmo e presenta alcuni notevoli passaggi vocali di Waters. Quando la band tornò a Montreux il 23 luglio 1977 si era gonfiata a sette elementi e il calibro dei musicisti era semplicemente strabiliante; il pianista Pinetop Perkins si è dimostrato il perfetto supporto per Muddy, Bill Wyman, degli Stones, ha aggiunto il basso su alcuni numeri, mentre Jerry Portnoy dà vita all’armonica. Come ci si aspetterebbe, potrebbero insegnare alla maggior parte dei gruppi una o due cose sulla luce e l’ombra mentre “Still A Fool” crea una tensione insopportabile prima di lasciarsi andare, mentre “Trouble No More” oscilla con un groove intrinseco ed è spinto in avanti con precisione metronomica.

La performance del 28 giugno 1974 conteneva l’asse centrale Waters/Perkins/Wyman ma aggiunse ai loro ranghi i chitarristi Buddy Guy e Terry Taylor. Questa formazione gestisce “Same Thing” di Willie Dixon con grande cura e presenta una bella puntura nella coda insieme ad alcuni licks slide tipici di Muddy. Con chiunque Waters abbia suonato è avvenuta una magia e, qualunque sia la vostra inclinazione musicale, le cose non vanno molto meglio di “Can’t Get No Grindin’ (What’s The Matter With The Meal)”. È una canzone rauca che spesso apriva il set, ma funziona ugualmente bene come la penultima traccia e prepara al meglio le cose per “Electric Man” che, con la sua spavalderia, ci porta al punto di partenza.

A causa del tempo di esecuzione limitato, qualcuno rimarrà sempre deluso dalla selezione dei brani (il mio spauracchio personale è l’omissione di “Kansas City” dallo spettacolo del ’77) ma “Muddy Waters: The Montreux Years” fa un buon lavoro nel coprire tutte le basi e suona come un set di ‘grandi successi’. Se volete sapere dove i vostri artisti preferiti hanno imparato ciò che li ha resi famosi, è proprio qui!!!